4 Vincent en zijn zus Catherine Billiet met allerlei foto's, medailles en artikelen over de piloten en de crash.
Couvreur Vincent en zijn zus Catherine Billiet met allerlei foto's, medailles en artikelen over de piloten en de crash.

"100 jaar later zijn onze families nog altijd bevriend"

MEULEBEKE HERDENKT PILOTEN DIE OP 2 OKTOBER 1917 CRASHTEN

Een vriendschap gegroeid uit oorlog. Dat is wat nu nog altijd leeft tussen de nabestaanden van de Meulebeekse familie Vanderougstraete en de families van de Britse vliegeniers Douglas Mackintosh en William Bischop. Zij crashten op 2 oktober 1917 na een luchtgevecht tegen zeven Duitse vliegtuigen in Meulebeke. Dit weekend komen de families samen om de vliegeniers te herdenken.

Op 2 oktober 1917 werd Meulebeke rond 11 uur opgeschrikt door een luchtgevecht. De Britse piloot William Bischop (22) en zijn 'observer' Douglas Mackintosh (27) - die onder de naam George Mathews diende - verweerden zich heldhaftig tegen een Duitse overmacht van zeven vliegtuigen. "Heel Meulebeke kon het luchtgevecht volgen", vertelt Vincent Billiet uit Ruiselede. "De Britten hebben twintig minuten heldhaftig gevochten en konden drie Duitse vliegtuigen beschadigen, tot hun vliegtuig uiteindelijk getroffen werd en ontplofte in de lucht. Beide vliegeniers kwamen om het leven. Hun lichamen werden op 1.200 meter van elkaar gevonden."

4 Douglas Mackintosh (l.) en William Bischop. Meulebekenaren kwamen de plaats van de crash bezoeken.
Couvreur Douglas Mackintosh (l.) en William Bischop. Meulebekenaren kwamen de plaats van de crash bezoeken.

Graven verzorgen

De zussen Carola en Paula Vanderougstraete, de grootmoeder van Vincent en haar zus, waren toen respectievelijk 22 en 25 jaar. "Op de crashsite hoorden ze de Duitse piloot die de Britten neerhaalde, zeggen dat de Britten een door hem nooit eerder geziene moed hadden getoond door zo'n luchtgevecht aan te gaan. Later gingen de zussen op zoek naar meer info over de slachtoffers en ze verzorgden hun graven op de Meulebeekse begraafplaats, tot beide mannen hun laatste rustplaats kregen op het New British Cemetery in Harelbeke. Carola en Paula namen na de oorlog contact op met de families van Bischop en Mackintosh", gaat Billiet verder.

4 Zussen Carola en Paola Vanderougstraete.
Couvreur Zussen Carola en Paola Vanderougstraete.

Vriendschap

Honderd jaar na de feiten hebben de drie families nog altijd contact. De vriendschap met de familie Mackintosh bleef al die tijd bestaan, terwijl de band met de Bischops verwaterde. Maar Vincent Billiet wist hen drie jaar geleden weer op te sporen. "Onze families hebben een aparte vriendschapsband. We zien elkaar niet elke week, elke maand of zelfs elk jaar, maar we blijven wel in contact en zien elkaar om de twee tot drie jaar. We zijn wel hecht. Mooi voorbeeld hiervan is bijvoorbeeld dat ik de medailles van Douglas Mackintosh gekregen heb. De familie weet dat ik daar veel waarde aan hecht en ze wisten dat ik die goed zou bewaren. Ooit wil ik ze wel teruggeven aan de familie."

4 De medailles van Douglas Mackintosh.
Couvreur De medailles van Douglas Mackintosh.

Herdenking

Mackintosh en William Bischop worden dit weekend herdacht. Van de familie Bischop komen zeventien nabestaanden naar de herdenking, van de familie Mackintosh zeven. Zaterdag bezoeken de families de frontstreek en leggen ze een krans neer tijdens The Last Post in Ieper. Zondag zijn er plechtigheden gepland op het New British Cemetery in Harelbeke, op de hoeve Van Daele in de Sint-Amandsstraat, waar Bischop gevallen is, en in de Haandeput, waar de overblijfselen van Mackintosh aangetroffen werden.