2
kos

In cijfers: Woordenschat van rappers zet Shakespeare in de schaduw

Qua woordenschat moeten pakweg de leden van Wu-Tang Clan niet onderdoen voor een literair genie als William Shakespeare. Dankzij datawetenschapper Matt Daniels kunnen we die bewering zelfs in cijfers gieten.

De New Yorkse ontwerper, softwareontwikkelaar en dataspecialist Matt Daniels had het onzalige idee om de woordenschat van een hele rist Amerikaanse hiphopartiesten te analyseren met een computerprogramma. Hij gebruikte de eerste 35.000 woorden - het equivalent van drie à vijf albums - van de teksten van 83 rappers en telde daarin hoeveel unieke woorden ze gebruikten. Om een vergelijking te kunnen maken deed hij hetzelfde met zeven werken van Shakespeare (telkens 5.000 woorden) en met de eerste 35.000 woorden uit 'Moby Dick' van Herman Melville.

En hoewel Daniels, die de aandacht trok van zowel journalisten als rappers, toegeeft dat zijn methode heel wat zwakke plekken bevat - een woord in enkelvoud en meervoud wordt bijvoorbeeld geteld als twee woorden en de 'slang'-versie van een bestaand woord wordt ook als een nieuw woord gezien - blijft de uitkomst verrassend. Want wie dacht dat de rappers zwaar ten onder zouden gaan tegenover dat literaire geweld, komt van een koude kermis thuis.

Woordkunstenaars en mindere goden
Rapper Aesop Rock staat bekend als een woordkunstenaar en dat blijkt ook effectief uit de analyse. Met 7.392 afzonderlijke woorden geeft hij alle anderen - Herman Melville (6.022 woorden) en William Shakespeare (5.170 woorden) incluis - het nakijken. Wu-Tang Clan-rapper GZA haalt met zijn soloalbums liefst 6.426 unieke woorden en ook Kool Keith staat op het podium met 6.238 woorden.

De volledige Wu-Tang Clan haalt trouwens samen een straffe zesde plaats, wat erop wijst dat zowat alle leden van de hiphopgroep evenwaardig bijdragen aan de teksten. En ook Outkast, Beastie Boys of NAS hoeven zich in hun vocabularium geenszins te schamen tegenover Shakespeare.

Het grote merendeel van de rappers, met namen als Eminem, The Game, XZibit, LL Cool J en Ice, bevindt zich net onder Shakespeariaans niveau: tussen de 4.300 en 5.000 unieke woorden. Mindere goden zijn onder meer DMX (3.214), 50 Cent (3.591), Drake (3.522) en Kanye West (3.982).

2 Ook bij Outkast hoeven ze zich niet te schamen voor hun woordenschat.
GETTY Ook bij Outkast hoeven ze zich niet te schamen voor hun woordenschat.

Energie
Daniels rangschikte de rappers ook per streek. Uit die grafiek kan je concluderen dat de hiphop van de Amerikaanse oostkust gemiddeld het meest complex is qua woordgebruik. Die uit het zuiden staat op dat vlak op het laagste niveau. Daniels vermoedt dat vooral een stijlkwestie is: in het zuiden wordt meer op de herhaling en op 'vraag-antwoord' gespeeld.

Hoewel het amusant is om iets subjectiefs als muziek voor de verandering eens in cijfers te savoureren, vallen er natuurlijk weinig conclusies uit te trekken. Zeker bij hiphop, waarbij de 'energie' van een nummer enorm van tel kan zijn. Tenzij misschien deze: de complexiteit van de woordenschat van een rapper hangt niet per se samen met zijn succes.

Voor de interactieve grafiek en andere visualisaties moet u HIER zijn.

Lees meer