Reuters

Uw neanderthaler-DNA beïnvloedt uw gezondheid meer dan u dacht

De laatste neanderthalers stierven duizenden jaren geleden uit, maar laten hun sporen nog altijd na. Volgens een nieuwe genetische studie kunnen bijvoorbeeld uw lengte of het risico op schizofrenie beïnvloed worden door de neanderthaler-genen die nog altijd in uw DNA zitten.

Eerdere studies schatten dat zo'n 1,5 tot 4 procent van het genoom van de moderne mens bestaat uit neanderthaler-DNA. Amerikaanse onderzoekers hebben nu ontdekt dat die restanten veel meer zijn dan zomaar een sluimerend deeltje van ons genoom, schrijven ze in vakblad Cell.

"De kruising van de voorouders van de moderne mens en de neanderthalers is niet zomaar iets dat 50.000 jaar geleden gebeurde en waar we ons geen zorgen meer om moeten maken", zegt geneticus Joshua Akey van de universiteit van Washington, een van de onderzoekers. "Deze kleine stukjes DNA hebben een belangrijke invloed op de genexpressie."

Schizofrenie

Eerder was al een verband ontdekt tussen neanderthaler-genen enerzijds en het metabolisme, het risico op depressie of lupus en het immuunsysteem anderzijds. Maar een biologische reden die die link kon verklaren, was er tot nu toe niet.

Akey en zijn team zijn er nu in geslaagd variaties te lokaliseren in de genetische code. En zo hebben ze biologisch bewijs gevonden dat neanderthaler-DNA en menselijk DNA onze genen wel degelijk op verschillende manieren tot uiting doen komen.

"De kruising van de voorouders van de moderne mens en de neanderthalers is niet zomaar iets dat 50.000 jaar geleden gebeurde en waar we ons geen zorgen meer om moeten maken"

Nog veel vragen

Veel vragen blijven nog onbeantwoord. Hoeveel genen zijn er bijvoorbeeld nog die beïnvloed worden door neanderthaler-DNA, en wat zijn de fysieke gevolgen? En bestaan er nog andere oude DNA-vormen die de moderne mens beïnvloeden?

Die laatste vraag beantwoorden, is de volgende stap voor het team. De wetenschappers willen uitzoeken of mensen van Melanesische afkomst, de enige moderne mensen waarvan geweten is dat ze DNA van de prehistorische Homo denisova hebben, gelijkaardige veranderingen in hun genexpressie hebben.

Lees meer