Mauritius rust volgens de onderzoekers op de resten van een oeroud, gezonken continent.
thinkstock Mauritius rust volgens de onderzoekers op de resten van een oeroud, gezonken continent.

Verloren continent ontdekt onder Indische Oceaan

Een miljoenen jaren oud continent, dat zich ooit tussen India en Madagascar bevonden heeft, ligt nu op de bodem van de Indische Oceaan. Dat stellen wetenschappers in een nieuwe studie in Nature Communications.

De eerste aanwijzingen voor het bestaan van het continent waren sterkere zwaartekrachtvelden in sommige delen van de Indische Oceaan, die wijzen op een dikkere korst. Een mogelijke theorie was dat stukken landmassa in de zee gezonken waren en zich hadden vastgehecht aan de oceaankorst.

Een van de locaties met een sterke zwaartekracht was Mauritius. Onderzoeker Lewis Ashwal van de universiteit van Witwatersrand in Zuid-Afrika opperde in 2013 dat het vulkanische eiland mogelijk op een deel van een oud, gezonken continent rust en ging verder op onderzoek.

Hoewel Mauritius maar 8 miljoen jaar oud is, vond zijn team op het eiland mineraalafzettingen van wel 3 miljard jaar oud. In een gedetailleerde analyse hebben de wetenschappers de geologische geschiedenis gereconstrueerd van het verloren continent, dat ze Mauritia genoemd hebben.

Meer oude continenten

Tot zo'n 85 miljoen jaar geleden, zo stellen de onderzoekers, was Mauritia een klein continent. Het was ongeveer een kwart van de omvang van Madagascar en lag genesteld tussen India en Madagascar, die in die tijd veel dichter bij elkaar lagen dan vandaag. Later verwijderden India en Madagascar zich van elkaar, en begon Mauritia uit te rekken en af te brokkelen.

Er is bewijs voorhanden dat ook andere vulkanische eilanden in de Indische Oceaan, waaronder de Cargados Carajos, de Laccadiven en de Chagosarchipel, op delen van Mauritia liggen.

Mauritia is overigens niet het enige oude continent dat naar de zeebodem gezakt is. Recent zijn ten westen van Australië en onder IJsland brokken land gevonden, die verder onderzocht worden.

Lees meer